痛并快乐着!揭秘苹果的“死亡之吻”:抄袭合作伙伴创意并想逼死它们

PigSay 2023-04-23 阅读:1867

4月23日消息,对于许多初创公司来说,能够成为苹果公司的合作伙伴往往让它们受宠若惊,感觉兴奋不已,它们或许可以搭乘这艘巨舰行驶得更远。然而,事实是残酷的,天上不会无故掉馅饼,许多创始人、发明家、投资者以及企业高管指责这家科技巨头抄袭他们的创意,并在苹果压力下摇摇欲坠。它们称苹果伸出的橄榄枝更像是“死亡之吻”,最初让人感到兴奋,最后却会失去所有。苹果对此辩称,它在规则允许的范围内行事。

图1:苹果首席执行官蒂姆·库克在2021年发布活动上介绍Apple Watch Series 7。苹果与小公司的许多专利纠纷都与Apple Watch使用的技术有关

01“死亡之吻”的诱惑

对于专门生产血氧测量设备的初创公司Masimo创始人乔·基亚尼来说,他认为自己的技术非常适合苹果智能手表,与苹果合作就像是梦幻组合。

但在双方会面后不久,苹果就开始从Masimo招聘员工,包括工程师和首席医疗官。基亚尼说,苹果为他们开出双倍的工资。文件显示,2019年,苹果以一名Masimo离职工程师的名义,公布了与Masimo类似的传感器专利。而在第二年,苹果就推出了可以测量血氧水平的智能手表。

“当苹果对一家公司产生兴趣时,那就像是死亡之吻。”基亚尼说。“最初,你会感到非常兴奋。然后你会发现,大部分长期计划是苹果自己去完成,最后把所有成果都拿走。”

除了基亚尼,还有二十多名创始人、企业高管、发明家、投资者和律师描述了与他类似的经历。苹果最初与他们讨论建立潜在的合作关系,或希望将他们的技术整合到苹果产品中。接着,苹果会停止谈判,并很快推出自己的类似功能。

苹果对此辩称,该公司没有窃取任何技术,并尊重其他公司的知识产权。苹果还表示,Masimo和本文中涉及的其他公司正在抄袭苹果的技术,该公司将在法庭上进行抗辩。

苹果正试图使指控该公司涉嫌侵犯其专利的某些公司所拥有的数百项专利变得无效。多家规模较小公司的律师和高管声称,苹果有时会就一项专利纠纷提交多份无效请愿书,并竭力使与最初纠纷无关的其他专利失效。

众所周知,许多大公司,尤其是科技公司,都会从规模较小的潜在竞争对手那里挖走员工和技术。软件开发商给苹果的类似行为起了个专门的名字:sherlocking。这个词可以追溯到大约20年前,当时苹果发布了名为“Sherlock”的软件产品,以帮助用户在Mac电脑上查找文件并进行互联网搜索。

图2:加州欧文市生物技术公司Masimo创始人兼首席执行官乔·基亚尼说,苹果抄袭其技术后推出了可以测量血氧水平的智能手表

在一家外部公司开发了具有更多功能的工具Watson后,苹果发布了具有许多相同功能的升级版软件Sherlock。据构建Watson的工程师说,苹果联合创始人史蒂夫·乔布斯(Steve Jobs)曾亲自打电话给他,为其抄袭行为辩护。

02受害者可采取两种方式反击

声称苹果抄袭它们技术的公司,通常会通过两种方式进行反击:一是公开投诉,以引起对苹果市场力量感兴趣的监管机构的注意;二是对苹果提起诉讼。

应用程序开发商Blix声称,苹果在2019年推出“Sign in with Apple”功能时,窃取了该公司在在线服务注册期间保持匿名电子邮件地址的技术。曾与iPhone无缝集成的目标跟踪设备制造商Tile,在苹果于2021年推出名为AirTag的类似产品后,也选择与苹果对薄公堂。

据知情人士透露,目前美国司法部正在调查苹果是否偏爱自家产品,而不是Tile等第三方开发商推出的同类产品。

许多专利战都聚焦于小公司自称开发的技术,以及苹果在其智能手表所采用的技术。苹果表示,该公司面临的许多专利侵权指控都是因为竞争对手在申请专利时覆盖的范围过于宽泛。

苹果公司的一位女发言人说:“事实是,这些公司在公然抄袭我们的产品,或者通过使用无效专利来扼杀竞争。我们将继续在法庭上对抗这些毫无根据的指控,并代表我们的客户和公共卫生机构推进技术进步。”

自成立以来,苹果就以坚持创新闻名于世,并花费巨额资金开发自己的技术。在截至去年9月份的2022财年,苹果研发预算高达260亿美元,比上一财年增长了近20%。

图3:Masimo实验室的脉搏血氧仪传感器模型

在首席执行官蒂姆·库克的领导下,苹果试图通过在内部设计更多产品组件来提高利润率,并使其产品显得与众不同。试图与苹果达成合作协议的高管和专利律师表示,苹果有时会通过收购来获得技术,而且通常会避免与规模较小的运营商达成授权协议。

苹果对此表示,它向许多不同规模的公司支付了授权许可费。上述那位女发言人说,在过去的三年里,苹果已经从较小公司获得了超过2.5万项专利许可。

03熟练玩转专利申诉系统

2016年,一家名为AliveCor的公司发布了一款用于传导心电图的表带配件,可以与新发布的Apple Watch搭配使用。在该产品发布之前,AliveCor创始人大卫·阿尔伯特应邀前往苹果位于加州库比蒂诺的总部,并与苹果首席运营官杰夫·威廉姆斯面谈了45分钟,后者是苹果医疗保健计划的负责人。

阿尔伯特说,他把其发明的装置原型放在了威廉姆斯的手腕上,帮助检查了他的心率。他回忆说,威廉姆斯当时称:“我们很想找到与你合作的方式,但我们可能会和你竞争。”威廉姆斯没有回复置评请求。

2017年,AliveCor成为Apple Watch上第一个获得美国食品和药物管理局批准的医疗设备配件制造商。但在2018年,苹果发布了Apple Watch Series 4,这款手表可以在没有AliveCor配件的情况下检查心电图。大约在那个时候,苹果改变了操作系统,AliveCor的硬件和软件集成不再适用于这款手表。一年后,AliveCor停止销售Apple Watch配件。

苹果发言人说,该公司从2012年开始为Apple Watch开发自己的心电图配件,也就是苹果推出这款手表三年前。

2021年,AliveCor向调查不公平贸易行为的国际贸易委员会提交了一份专利侵权申诉,称苹果侵犯了其三项专利。去年12月,国际贸易委员会做出了有利于AliveCor的裁决,禁止所有具有心脏感应功能的苹果智能手表进口到美国。

与此同时,苹果将这起纠纷提交给了专利审查和上诉委员会系统,该系统设立的目的是促使不良专利变得无效,并帮助公司抵御所谓的“专利流氓”。“专利流氓”是指那些在没有生产任何真正产品的情况下,就众多技术提交广泛专利申请的诉讼当事人。专利审查和上诉委员会系统宣布存在争议的AliveCor专利无效,从而使进口禁令无效。AliveCor已对这一裁决提出上诉。

AliveCor表示,苹果还试图宣布另外七项AliveCor专利无效。苹果辩称,当它向专利委员会提交多份针对公司专利申诉的请愿书时,所有这些都源于最初的纠纷。

AliveCor董事会主席兼投资者、风险投资家维诺德·科斯拉表示,他现在会让自己投资的公司远离与苹果进行任何谈判。他说:“苹果将与所有人交谈,然后试图挖走正在开发这项技术的最优秀人才。”

图4:苹果表示,该公司没有窃取任何技术,并尊重其他公司的知识产权。图为苹果员工在去年秋天参加发布会

根据知识产权研究公司Patexia的数据,自2012年以来,苹果试图在专利审判和上诉委员会宣布专利主张无效的次数比其他任何请愿人都多。参与这类案件的高管和律师表示,针对每一份请愿书进行抗辩可能需要花费大约50万美元,对于小型科技公司来说,这是一笔很高的费用。

苹果说,它在如何使用专利制度方面是有选择性的,它无意让任何公司陷入法律诉讼中。苹果发言人表示,该公司使用申诉系统的方式与其他处境类似的公司相差无几。

于2021年卸任美国专利商标局局长的安德烈·伊安库表示:“专利制度倾向于偏向大型老牌公司。这并非巧合。这是几十年来在专利制度中实施各种政策推动的结果,这些政策使得专利的执行变得越来越困难。”

美国专利商标局的一位发言人对此回复称,该机构致力于建立一个服务于所有美国创新者的专利制度,上诉委员会是个“中立的司法机构”。

04高薪+股权奖励挖人连带获取技术

总部位于北卡罗来纳州罗利的传感技术初创公司Valencell声称,苹果高管曾于2013年联系它们,就可能的合作事宜进行了沟通。Valencell的技术可以在用户移动时(如跑步时)监测心率。对于跟踪运动和健康数据的可穿戴设备来说,这项技术至关重要。

据Valencell称,在随后的讨论中,苹果多次向Valencell寻求有关其技术的信息,还讨论了授权的可能性,并对原型进行了几个月的测试。然而,在2015年推出具有心脏监测功能的Apple Watch之前不久,苹果结束了与Valencell的谈判。

次年,Valencell在北卡罗来纳州的联邦地区法院起诉苹果,指控苹果侵犯了其四项专利。苹果向专利上诉委员会提交了申诉书,要求宣布这四项专利无效。据Valencell称,苹果还在与最初案件无关的领域对Valencell专利提出了另外7份无效请愿书。

Valencell总裁史蒂文·勒博夫表示,该公司已经厌倦了与苹果的纠纷,并于2019年与达成庭外和解。但他拒绝透露和解条款。

图5:这名员工正在Masimo办公室研究传感器技术

血氧测量设备开发商Masimo在2013年的一次贸易展上推出了移动脉搏血氧仪,旨在作为苹果设备的附件出售。

在一封曝光的电子邮件中,时任苹果并购主管的阿德里安·佩里卡告诉Masimo的高管,苹果希望“深入研究”Masimo的技术以及该公司的下一步计划。佩里卡写道:“让我们具体讨论下,你们对苹果可以或应该如何将某些技术整合到我们的产品中有何想法。”

基亚尼说,几个月后,他接到了其公司首席医疗官迈克尔·奥赖利的电话,通知他要加入苹果公司。奥赖利表示,苹果同意给他双倍的薪水,并向他授予价值数百万美元的苹果股票期权。奥赖利没有回复置评请求。

基亚尼还称,苹果敦促他不要担心该公司聘用奥赖利的问题,当时两家公司还在继续讨论可能的合作计划。他说,苹果随后雇佣了Masimo的30名员工。

2014年,苹果聘请了Masimo离职员工马塞洛·拉梅戈,他是Masimo剥离出来的子公司Cercacor Laboratories的首席技术官,该公司负责授权Masimo的技术。在被聘用之前,拉梅戈在一封电子邮件中告诉库克,他可以“为苹果带来显著的价值”,“而不会与我在同一时期为Masimo和Cercacor Laboratories开发的大型知识产权相冲突”。拉梅戈同样没有回复置评请求。

2020年,Masimo在南加州的联邦地区法院起诉苹果,指控该公司通过雇佣Masimo员工获得专有信息。审判现在正在进行中。2021年,Masimo还向国际贸易委员会提交了针对苹果的专利侵权申诉。今年1月,该委员会的一名法官发布了一项初步裁决,称某些型号的Apple Watch侵犯了Masimo的一项专利。调查预计将在下个月完成。

基亚尼说,苹果仍在努力雇佣Masimo员工。但苹果表示,该公司并非专门针对Masimo员工进行招聘。基亚尼称,到目前为止,Masimo已经花费了5500万美元,在上诉委员会对苹果提起诉讼,并为自己的专利辩护。他估计,这些官司最终可能会让他的公司损失超过1亿美元。